患者さんへのメッセージ~口腔がんに対する思い~

口腔がんの半分を占める舌がんは予防できます

口腔がんとは、文字どおりお口の中にできるがんで、舌、歯肉、口腔底、頬の粘膜、口蓋に発症します。中でも一番多いのが舌がんで、口腔がん全体の約半分を占めています。

舌は、味を感じるばかりでなく、細かく噛んだ食べ物を唾液とまんべんなく混ぜ、消化しやすい状態にする、嚥下(飲み込むこと)をスムーズにする、という働きがあります。そしてコミュニケーションに大切な発声にも大きな役割を果たしています。もし舌の機能が大きく失われたら、食べる楽しみが奪われてしまうばかりでなく、体によくないもの(腐っている、異物が混入している)を口にしたときに気づかない可能性があります。会話も不自由となり、人と接するのが億劫になってしまうかもしれません。

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口腔がんの原因は、喫煙、飲酒、慢性的刺激、口腔内の不衛生、虫歯、歯周病、感染症などとされています。そのうちの1つである慢性的刺激ですが、これは舌の形態と大きな関わりがあります。舌の裏側にある筋、舌小帯が短い状態を「舌小帯短縮症」と言います。舌が上の歯の裏につきにくい、舌を出したとき舌の先がハート型になる人は、この舌小帯短縮症である可能性が高いと言えます。稼動範囲が非常に狭いので、同じ箇所がこすられる状態=慢性刺激となって、そこにがんができやすくなります。舌小帯短縮症の治療は局所麻酔をして切るという方法が一般的ですが、粘膜は比較的治りが早く、舌の稼動率が広がることで滑舌がスムーズになります。

鏡の前でお口を大きく開け、舌の側面を見てください。ギザギサしていませんか?巨舌症やむくみ、食いしばりが原因で歯の形が残る場合がありますが、下の歯並びが悪い、全体的に内側に倒れている状態のときに舌がギザギザになる傾向があります。このときも、舌に歯が当たる慢性刺激となって、がんが発生する可能性があります。

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舌は自分の目で確かめやすい部位です。清潔なガーゼなどで舌を挟み、軽く引っ張るようにして細かい部分をチェックしてください。次のような症状が1つでもあれば、歯科医院で詳しく検査を受けましょう。

<チェック項目>
舌にしこりがある 舌の側面に詰め物や被せ物、入れ歯などがあたって傷ができている 舌にできた潰瘍から出血がみられる 舌に白い膜が付着している 赤い斑点や白い斑点がある 腫れや痛みがある

早期発見すれば口腔がんは怖くない

スキルス性胃がんをご存知でしょうか?一般的な胃がんは胃の粘膜の表面に異常が現れるため発見しやすいのですが、スキルス性胃がんは粘膜の下にがん細胞が広がっていくため発見されにくく、転移が早いという厄介なものです。一方、口腔がんは約5年かかってがん化しますので、半年に一度定期健診を受けておけば、十分に早期発見が可能です。

口腔がんに関するサイトを開くと"口腔がんを予防、早期発見するために歯科医院へ定期健診に行ってください"という言葉をたくさん目にすると思います。定期健診はとても大切なことですが「すべて歯科医師にお任せ」としないでください。

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自分の体の状態を一番わかっているのは、誰でもない自分自身です。口内炎ができたからすぐに口腔がんを疑って歯科医院へ行くのではなく、2週間経って治るかどうか様子をみてみる。頬にできた潰瘍を「心配することはありません」と診断されたものの、いっこうに治らない、指で触れるとしこりのようなものがあるときは再度受診してみる、もしくはほかの歯科医院でセカンドオピニオンを受けるなど、ご自身のお口の健康に積極的になってください。

最近こそ少なくなりましたが、やはり"話しかけにくい""質問すると眉間にシワを寄せる気難しい歯科医師"がいるのは確かです。患者さんには、ご自身の体の状態をより詳しく知り、疑問があれば専門家である歯科医師に説明してもらう権利があります。また、医療で大切なのは、技術はもちろん、患者さんと医師との信頼関係であると私は考えています。話すことで、患者さんの生活習慣がある程度把握できる、場合によっては疾患の原因となる事柄に気がつくこともあるでしょう。歯科に関らず、どの医院へ行くかの選択肢に「話に耳を傾けてくれる医師であること」を加えてみてもよいのではないでしょうか。

こちらのサイトでも、口腔がんについての説明や症状、治療内容などをお知らせしています。「口腔がんは恐ろしい」とネガティブになるのではなく「こういう症状のときは、このように対処してみよう」「より有効に医療機関を利用しよう」などポジティブに活用してください。繰り返しますが、口腔がんはほかのがんに比べて予防しやすく、早期発見、早期治療が十分可能です。口腔内環境を整え、美味しく食事ができて、楽しく会話ができる毎日をお過ごしください。